“The news itself has become a commodity and isn’t of high value anymore”

Hier ist eine deutsche Version des Interviews.

The Lausitzer Rundschau is a local newspaper from Germany and partner of Twingly. We interviewed Benjamin Marx, who is in charge of the newspaper’s online strategy as well as deputy editor in chief. He explains the role of social media for the media outlet, how the website integrates with Twingly and how the editorial department plans to increase reader engagement and interactivity.

Hi Benjamin, please tell us a bit about yourself.
Sure! I have a background within journalism, an university degree in oriental studies and experience as a web developer. I worked both as a foreign correspondent reporting from the Middle East as well as with creating several web portals. After that I focused on consultancy within crossmedia and online strategies. In this role I came to the Lausitzer Rundschau. One day they asked whether I would be interested in taking over the role as Director of online business, which I agreed to. Since January I’m also deputy editor in chief developing and redefining our crossmedia and multimedia strategy and appearance online.

Benjamin Marx

How will the future of newspapers look like?
For 65 years one of the core elements of our newspaper has been the local reporting and I believe this is where even online newspapers have their biggest potential. Especially from a local newspaper like Lausitzer Rundschau people expect to read about news and events from their local town and neighborhoods. They expect us to observe, question and even investigate the actions of local decision makers. There are two big questions any newspapers has to find an answer for though: How will readers consume content in the future, and how can the business model be adjusted to the ongoing change without losing the revenue needed to finance the necessary network of editors and reporters.

What is the goal of your online strategy?
We aim at leveraging new media channels in a way that is highly relevant for the users. We also want to find ways to increase the perceived value of our content, the news itself has become a commodity and isn’t of high value anymore. The time period of having a news exclusively is rather short. Hence we have to find ways to add value – mainly by providing readers with background information which they don’t get elsewhere. Being a local newspaper we can rely on a well established network of local informers and contacts. But what we need to know first is what people want to read and there lies the beauty of the Internet. In former times we only had the readers letters, now we have lots of ways to measure reader activity and preferences, among them comments and blog posts.

So you are paying close attention to what people write in response to your content?
Yes. There are some topics and news types that usually engage a lot of people on the web and that lead to a host of blog posts. In some occasions we even got in touch with bloggers and asked them for permission to print some of their content. By doing that we again ”captured” the discussion that we initially created.

You also use Twingly for the purpose of ”capturing” the discussion…
Correct. We have implemented the Blogstream widget under each article. When a blogger links to a piece on our website it is visible for our readers, who can proceed to the blog post to get an additional opinion. The Twingly widget is a good way for us to find out which topics are especially popular among bloggers.

What are your thoughts on the current social media hype?
Well social media is a lot of fun. At the same time one has to evaluate which tools to integrate into the editorial work. For us Facebook and Twitter are the most important social media channels. By ”outsourcing” your community to those two platforms you get rid of a lot of hassle that you would need to deal with if you establish your own community (which hasn’t worked for most newspapers anyway). We receive about 5.000 readers each month through our Facebook page and Twitter stream, which probably isn’t revolutionary, but we are happy with that particularly because those are people we otherwise wouldn’t reach through our print product.

How does the journalist of the future look like?
There is an industry-wide tendency seeing the journalist of the future as a true multi-talent – somebody who is able to work for and with any channel imaginable, from print to online, radio and TV. I’m not convinced this will happened. For sure journalists will need a different mix of competences and areas of interest (as they even did in the past) and a basic technical understanding might be required, especially regarding online and mobile. But I believe that between the current positions of the editor and the reporter a third role will evolve: the technical producer: A person with an advanced technical and creative set of skills who receives content, formats and adjusts it to different media channels and platforms, takes care of graphical visualisation, meta-information, comment moderation and other kinds of community management. At Lausitzer Rundschau we currently double the manpower in this area until May.

What is your vision for Lausitzer Rundschau online?
For once to be on as many platforms as possible. To achieve this we are developing a HTML5 version of our site which will work on almost any device. Furthermore we are going to experiment more with prioritising content based on user votings and activity. Our readers feedback and opinions will have even more influence on the position and visibility of articles on the Lausitzer Rundschau website. And then there is another functionality we are currently working on: The collaborative editing of articles similar to how Wikipedia does it. We want to offer our readers the possibility to make changes directly within an existing text, for example to add information or background insights. Of course an approach like that is not without risk, since persons we are reporting about might be tempted to change or remove less positives paragraphs. Nevertheless we think this is a very exciting experiment and are curious to see the blogosphere’s reaction towards this move. And of course we will closely monitor and moderate the editing process in order to avoid abuse.

”Auf den reinen Nachrichtenwert der lokalen News kann man keine große Exklusivität beanspruchen”

Here is an English version of this interview.

Die Lausitzer Rundschau ist eine deutsche Regionalzeitung und seit längerem Twingly-Partner. Im Interview berichtet Benjamin Marx, Leiter des Onlinebereiches der Zeitung sowie stellvertrender Chefredakteur, welche Rolle Social Media für den Verlag spielt, wie die Lausitzer Twingly einsetzen und auf welche Weise die Interaktion mit den Lesern erhöht werden soll.

Hallo Benjamin. Bitte erzähle uns kurz, wer du bist und was du machst.
Gern. Ich bin ausgebildeter Redakteur, habe Orientalistik studiert und auch als Webprogrammierer gearbeitet. Nach Tätigkeiten sowohl im journalistischen Bereich u.a. als Auslandsreporter im Nahen Osten als auch im Web- und Portalbereich konzentrierte ich mich auf die Beratung rund um Crossmedia- und Onlinestrategien. Eines Tages bekam ich das Angebot, in dieser Rolle für die Lausitzer Rundschau tätig zu sein, das ich annahm. Nach etwa acht Wochen wurde ich gefragt, ob ich nicht die Leitung des Onlinebereiches übernehmen möchte. Ich sagte zu, und mittlerweile – seit Januar – bin ich zudem stellvertretender Chefredakteur und beschäftigte mich in diesem Zusammenhang mit der cross- und multimedialen Weiterentwicklung der Redaktion.

Benjamin Marx

Wie beurteilst du die Zukunftsaussichten der Zeitung?
Eines der Kernelemente der Arbeit unserer Zeitung ist seit 65 Jahren die lokale Berichterstattung, und ich glaube, dass hier auch für Onlinezeitungen die große Chance liegt. Speziell von einer Regionalzeitung wie der Lausitzer Rundschau erwarten die Leser, dass sie beleuchtet, was in ihrer unmittelbaren Umgebung geschieht, lokale Ereignisse hinterfragt und den Entscheidern auf die Finger schaut. Die Fragen, die man sich aktuell stellen muss, sind die, wie der Content zukünftig konsumiert wird, und wie man das Geschäftsmodell anpasst, so dass man sich auch weiterhin das wichtige Netzwerk an Redakteuren und Reportern leisten kann.

Welches Ziel verfolgt ihr mit eurer Onlinestrategie?
Wir möchten, dass unsere neuen Medienkanäle für die Leute eine sehr hohe Relevanz haben. Wenn man den Wert des Inhalts steigern will, was ja die Voraussetzung dafür ist, dass Leser theoretisch für diesen Geld zahlen, muss man den Mehrwert für das Individuum in den Mittelpunkt stellen. Auf den reinen Nachrichtenwert der lokalen News kann man keine große Exklusivität beanspruchen. Die Zeit, in der man eine Meldung allein hat, ist sehr kurz. Wir versuchen, den Lesern einen Wert zu bieten, der über die Nachricht hinausgeht – durch Hintergrundinformationen, die sie an anderer Stelle nicht bekommen. Als Regionalzeitung besitzen wir ein enges Kontakt- und Informantennetzwerk in der Umgebung. Essentiell ist aber, zu wissen, was die Leute interessiert und was relevant für sie ist. Und da bietet das Web natürlich hervorragende Möglichkeiten. Leserbriefe sind die wohl älteste Interaktionsgattung, die wir im Journalismus haben – Kommentare oder Blogbeiträge führen diesen Gedanken im Netz fort.

Ihr verfolgt also die Reaktionen eurer Leser genau?
Ja auf jeden Fall. Wenn wir über lokale Themen berichten, dann greifen einige Leser diese anschließend in ihren Blogs auf. Wir haben dann auch schon Blogger angesprochen und gefragt, ob wir deren Inhalte abdrucken dürfen, und die Debatte so wieder “eingefangen”.

Zum “Einfangen der Debatte” verwendet ihr ja auch Twingly…
Richtig, wir zeigen unterhalb unserer Artikel über das Twingly Blogstream-Widget, welche Blogs sich mit dem jeweiligen Beitrag auseinandersetzen. Das ist auch insofern interessant, als dass es ein guter Indikator für uns ist, welche Themen in der Blogosphäre auf besonders große Ressonanz stoßen, und welche weniger.

Wie beurteilst du die Entwicklung rund um Social Media?
Mir macht das Thema unheimlich Spaß. Gleichzeitig muss man sich immer überlegen, auf welchen Wegen man es in die redaktionelle Arbeit einbezieht. Große Bedeutung haben für uns Facebook und Twitter. Früher gab es ja bei Zeitungen den Trend, lieber eine eigene Online-Community einzurichten, aber bis auf wenige Ausnahmen hat dies eher schlecht funktioniert. Indem wir Teile der Diskussion zu Facebook, Twitter oder auch studiVZ auslagern, erübrigen sich viele Probleme, die man beim Betrieb einer eigenen Community hat, sowohl technischer als auch organisatorischer Natur. Was Social Media angeht, sind wir noch nicht da, wo wir eines Tages sein wollen, aber haben schon jetzt jeden Monat 5.000 Leser, die über soziale Medien zur Website der Lausitzer Rundschau kommen. Dabei handelt es sich vor allem um die Zielgruppe, die mit der klassischen Tageszeitung auf anderem Weg nicht in Kontakt kommt. Nicht selten erhalten wir auch Themenvorschläge und Hinweise über Facebook oder Twitter, woraus sich mitunter neue Geschichten und Reportagen ergeben.

Wie sieht der Journalist der Zukunft aus?
Es gibt in der brancheninternen Diskussion mitunter eine gewisse Tendenz, im Journalisten der Zukunft eine eiermilchlegende Wollsau zu sehen: Jemanden, der alle Kanäle, also Zeitung, Online, Radio und Fernsehen, gleichermaßen bedienen kann. Ich glaube nicht, dass es ganz so extrem kommt. Sicher muss auch ein Journalist der Zukunft – wie bisher auch – vielseitige Kompetenzen und Interessen haben und ein technischen Grundverständnis mitbringen, künftig noch stärker gerade in Bezug auf online und mobile. Aber ich denke, dass sich zwischen den bisherigen Rollen Editor und Reporter eine dritte Rolle künftig sehr viel stärker etablieren wird, die Rolle des technischen Producers – eine Person mit stärker technisch und gestalterisch ausgeprägtem Know-how, der die Inhalte entgegennimmt und für unterschiedliche Kanäle und Plattformen aufbereitet, Informationen visualisiert, der die Community z.B. über Kommentare und Social Media betreut, sich um Gewinnspiele kümmert, Dossiers und Meta-Informationen aufarbeitet und pflegt usw. Bei der Lausitzer Rundschau verdoppeln wir die Personalstärke in diesem Bereich bis etwa Mai.

Welche Visionen hast du für die Lausitzer Rundschau im Web?
Vor allem, auf möglichst vielen Plattformen vertreten zu sein und die Interaktion mit den Lesern zu erhöhen. Zur Zeit arbeiten wir an einer HTML5-Website, damit lr-online.de von beliebigen Endgeräten aus abgerufen werden kann. Ein anderes, ganz heißes Thema ist die Priorisierung von Inhalten anhand von Nutzeraktivitäten und -reaktionen. So sollen die Meinungen der Leser künftig noch stärker die Sichtbarkeit und Position des jeweiligen Beitrags auf unserer Website beeinflussen. Eine weitere Funktionalität, die wir anstreben, ist das kollaborative Bearbeiten von Artikeln ähnlich des Wikipedia-Prinzips: So wollen wir Lesern die Möglichkeit bieten, direkt in einem Text Änderungen vorzunehmen, diesen z.B. mit eigenen Informationen oder Hintergründen zu ergänzen. Ein solcher Ansatz ist sicher nicht ohne Risiken, weil Personen, über die berichtet wird, so selbst unliebsame Passagen entfernen könnten. Dennoch halten wir diese Art der Interaktion für ein spannendes Experiment und sind, wenn wir damit in diesem Jahr an den Start gehen, natürlich auch sehr auf die Reaktionen aus der Blogosphäre gespannt. Klar ist, dass wir diesen Prozess eng moderieren werden, um den Missbrauch so schwer wie möglich zu machen.

A year in Germany (oder so)

Soon it will be one year since Handelsblatt.com as the first German partner ever went live with Twingly – and in total it were twelve exciting and inspiring months for us working in the market of a country that is and has been so close to Sweden in many ways.

One can start with Gustav II Adolf’s invasion of Germany in early 1600, Swedish soldiers during the 30-year war on Saxon soil (battle at Lützen, close to Leipzig, where the same king found his death), the Hanse (Visby was in 1200 an important Hanse-town – and don’t say it is not Swedish, you Gotland critics 😉 ) and one must not forget Swedish soldiers joining the German army in WWII (to name a darker chapter of history).

Nowadays  there are lots of German tourists in Sweden, plus the silent invasion (as I’d like to call it) of Germans working in Sweden or finding their love there (me = one example), Swedes moving to Berlin for working and living (maybe loving, too?), Germans buying Volvos even though most still prefer VW, Mercedes, BMW, loving their Sony Ericsson mobiles, chatting on Skype and longing for Spotify – and maybe even for Twingly. Although we are a little different to Spotify or Skype.

Anyway, Germany in many ways is one of the most important business partners for Sweden. And in 2009 it also became one for us at Twingly.

During 2009 we probably went from “Who the f… is Twingly?” to “What? You don’t know Twingly? Check it out!” if you would have asked someone in the German blogosphere.

Some newspapers online joined us on our path of recognition in Germany by using Blogstream to connect their content with blogs. These are Handelsblatt, Wirtschaftswoche, Karriere, Freitag, Lausitzer Rundschau, BILD and FOCUS. The last two decided to give it a few months try only, though, but keeping in touch and with our further development of services we are pretty confident to welcome them back as partners at some point later soon.

We also welcomed the German first shop to use Twingly to connect to blogs – check out Yomoy.

In 2010 there will be a few more German Blogstream partners joining which really glads us and we feel honoured to be entrusted with supporting them in their online strategies.

The year to come will bring new Twingly products and therefore also a greater variety of business models that will suit different types and sizes of businesses. All new products like i.e. Twingly Channels or Twingly Live (to name the ones already somewhat out there) will incorporate real time web – which has been stated as one of the top trends for 2010, as every digital native by now knows.

Twingly Live already now supports lots of events and conferences. Twingly Channels will be doing the same and a lot more like i.e. Social Media Monitoring for everyone or “channeling” the media around one event or in general givving the opportunity to get all important news in one place. Possibilities with Channels as we imagine it to be will be endless, and that’s why right now we work hard on getting all you want into place before we launch the open version some time in the first half of 2010. Stay tuned.

We will also develop our Enterprise Solutions like i.e. Blogstream further and it goes without saying that the results for Germany on the Twingly blog search will be better and better. Not sure if I have to mention this, but – we do love feedback and we want yours. So let us know if you have a great idea or a problem!

At this point I would like to say thank you to all our German business partners who allowed us helping them to improve their connection with social media.

But the same thank you goes to all the great people that I have met over the year online via i.e. Twitter but also offline and in real life on for example the Microblogging Conference in Hamburg, the re:publica in Berlin and the dmexco in Köln in September. It is just so nice to be a part of the German blog and social media world, although we are located rather remotely in Sweden. But thank goodness Germany is in the end only a couple of flight hours away. So thank you for your friendship, support and trust!

For 2010 the following these events are already scheduled: the MBC (so it hopefully takes place), the re:publica (tickets bought, hotel booked, flight to be booked) and the dmexco in autumn.

Also, since there are some quite innovative things cooking at our end we would be interested in taking part in some more happenings and/or competitions in Germany. Any hot tips, anyone, for what we absolutely should not miss this year? Get in touch.

Let’s bring it on in 2010 then! Or how was that again in German? “Es gibt viel zu tun. Packen wir es an”.

Looking forward to see you soon, in real time and in a brand new decade!